Sangre en la pista en el deporte de los reyes

«Naufragio de Havnameltdown». Nunca antes un nombre había sido tan certero al describir la crisis existencial que afecta a las carreras de caballos, el deporte de los reyes, en ambos lados del Atlántico.

En Estados Unidos, mientras el deporte se prepara para alcanzar su punto máximo anual este sábado con la disputa de la Belmont Stakes en Elmont, Nueva York, la culminación de la famosa Triple Corona, después del Kentucky Derby y las Preakness Stakes, las carreras de caballos han sido sacudidas por el creciente escándalo de las muertes de caballos tanto en competencia como en entrenamiento.

En Inglaterra, el llamado deporte de los reyes, que perdió a su mayor defensora con la muerte de la Reina Isabel, amante de los caballos, en septiembre pasado, también ha sido golpeado por una creciente conciencia pública sobre los riesgos para la salud de las estrellas equinas y las protestas cada vez mayores de los activistas pro-animal, que han interrumpido o amenazado con interrumpir eventos de renombre mundial como el Grand National de la National Hunt en Aintree, Liverpool, y el recientemente disputado Derby de Epsom, la carrera más importante en pista del mundo.

Estas pocas semanas de primavera y principios de verano deberían ser un momento mágico para las carreras de caballos, pero en cambio el deporte ha estado dominado por la muerte y la interrupción.

En Churchill Downs, sede del legendario Kentucky Derby, nombrado en honor a la carrera inglesa, una docena de caballos ha muerto durante la temporada de carreras.

Y luego, el 20 de mayo, el purasangre de tres años Havnameltdown, entrenado por el controvertido Bob Baffert, se rompió, derribó a su jockey y tuvo que ser sacrificado en la pista de Pimlico en Baltimore, justo antes de la disputa de las propias Preakness Stakes, que irónicamente, si no paradójicamente, fueron ganadas por otro caballo entrenado por Baffert, National Treasure.

Fue la octava victoria récord de Baffert en la segunda etapa de la Triple Corona.

Baffert, como los lectores de iGamingFuture pueden recordar, fue el entrenador de Medina Spirit, el caballo que terminó primero en el Kentucky Derby de 2021 antes de ser descalificado por dopaje.

El entrenador de 70 años fue posteriormente suspendido de correr sus caballos en la prestigiosa pista de Churchill Downs hasta 2024.

Después de la desgracia del Kentucky Derby, en un giro aún más impactante, en diciembre de 2021, Medina Spirit murió durante un entrenamiento en la pista de Santa Anita en Arcadia, California, al noreste de Los Ángeles.

«Miembro del Salón de la Vergüenza»

A pesar de su estatus en el Salón de la Fama de las carreras de caballos, Baffert, para algunos, también ha sido catalogado como un «miembro del Salón de la Vergüenza».

Según una investigación del venerado Washington Post, al menos 74 caballos han muerto bajo el cuidado del entrenador con sede en California entre 2000 y 2021, más que la mayoría de los cientos de entrenadores que operan en el estado.

Refiriéndose a la muerte de Havnameltdown, Kathy Guillermo, vicepresidenta senior de People for the Ethical Treatment of Animals (PETA), dijo: «Pimlico debería haber seguido el ejemplo de Churchill Downs y haber prohibido a Bob Baffert del hipódromo.

«La trágica muerte de Havnameltdown es la última de una larga lista de fatalidades. La industria de las carreras debe expulsar a los malos o también tendrá sangre en sus manos además de sangre en sus pistas».

PETA cree que las carreras de caballos en Estados Unidos están enfrentando un juego final existencial.

Durante décadas, las apuestas en los hipódromos fueron la única forma legal para millones de estadounidenses, en muchas áreas, de apostar.

Pero el advenimiento de los juegos de azar en línea y la creciente legalización de las apuestas deportivas en todo el país han afectado gravemente la popularidad de las carreras de caballos.

Aunque eventos famosos, como los de la Triple Corona, siguen siendo inmensamente populares, el número de carreras de caballos ha disminuido de un pico de 74.071 en 1989 a 33.453 el año pasado.

Una sola tragedia más, similar a la muerte de Havnameltdown, podría significar el fin de la industria, advirtió Guillermo de PETA.

PETA aún no ha emulado el comportamiento «imprudente y peligroso» de los activistas de Animal Rising, según lo descrito por la British Horseracing Authority (BHA), que intentaron interrumpir la celebración de este año tanto del Grand National de saltos el 15 de abril como del Epsom Derby en pista plana el 3 de junio.

En Elmont, Nueva York, Forte es el favorito con una cuota de 3 a 1 en la clásica milla y media (12 furlongs) de las Belmont Stakes, con la participación de Angel of Empire a 4 a 1 y National Treasure, ganador de las Preakness Stakes, a 6 a 1.

Parece que las apuestas nunca han sido tan altas para las carreras de caballos en Estados Unidos.

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